研究解释了为什么自恐龙时代以来鳄鱼的变化如此之小

布里斯托大学的科学家进行的一项新研究解释了由环境变化控制的进化的“停止-开始”模式如何解释了为什么恐龙自恐龙时代以来变化很小。

今天的鳄鱼看起来与2亿年前的侏罗纪时期的鳄鱼非常相似。今天还活着的物种很少,只有25种。其他动物(例如蜥蜴和鸟类)在相同的时间内或更短的时间内实现了数千种物种的多样性。

史前时期还看到了我们今天没有看到的鳄鱼类型,包括生活在海中的像恐龙一样大的巨人,食草动物,快速奔跑者和蛇纹石。

在今天发表在《通讯生物学》杂志上的这项新研究中,科学家们解释了鳄鱼如何遵循称为“标点平衡”的进化模式。

它们的进化速度通常很慢,但由于环境变化,它们有时进化得更快。特别是,这项新研究表明,气候变暖时它们的进化加快,并且它们的体型增加。

布里斯托大学地理科学学院的主要作者Max Stockdale博士说:“我们的分析使用了机器学习算法来估计进化速度。进化率是在给定的时间内发生的变化量,我们可以通过比较化石的测量值并考虑到它们的年龄来得出。

“在我们的研究中,我们测量了身体的大小,这一点很重要,因为它与动物的生长速度,所需的食物量,种群的大小以及灭绝的可能性相互影响。”

研究结果表明,鳄鱼的多样性有限以及它们明显缺乏进化是进化速度缓慢的结果。鳄鱼似乎制定了一个非常有效且用途广泛的身体计划,因此他们无需为了生存而改变它。

这种多功能性可能解释了为什么鳄鱼在白垩纪末期的流星撞击中幸存下来,在此期间恐龙灭绝。鳄鱼通常在温暖的条件下会生长得更好,因为它们无法控制自己的体温并且需要环境的温暖。

恐龙时代的气候比今天温暖,这也许可以解释为什么鳄鱼种类比我们现在看到的还要多。能够从太阳中吸收能量意味着他们不需要像鸟类或哺乳动物这样的温血动物吃掉太多东西。

Stockdale博士补充说:“看到地球与我们共享的生物之间存在多么复杂的关系真是令人着迷。鳄鱼的生活方式十分多样,足以适应自恐龙出现以来发生的巨大环境变化。”

团队研究的下一步是找出为什么某些史前鳄鱼会灭绝,而另一些则没有。

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