微生物生物矿工可以帮助人类在其他世界上建立定居点

微生物可能是人类寻求将足迹扩展到地球以外的关键合作伙伴。

一项新的研究报告称,细菌在微重力和模拟火星重力下成功地从岩石中提取了资源,这表明“生物采矿”具有真正的潜力来辅助地球沉降。

生物采矿是地球上的既定惯例;例如,微生物有助于催化从岩石中提取铜和金。但是,鉴于这些宇宙地点的引力条件截然不同,目前尚不清楚这类生物在火星,月球或小行星上的工作情况。这项新研究对此事有所启发。它报告了BioRock的结果,这是欧洲航天局的一项实验,于2019年夏季在国际空间站进行了为期三周的实验。

BioRock测试了三种细菌物种-Sphingomonas desiccabilis,枯草芽孢杆菌和Metallidurans铜绿菌-在微重力和火星重力条件下从岩石中浸出稀土元素(REEs)的能力。

稀土元素(最初在地球上似乎很稀少,因此具有误导性的名称)是一组17种元素,它们是许多电子产品中的关键组件,并且由于其独特的催化和磁性能而对制造各种金属合金很重要。

在乘坐SpaceX Dragon货舱飞往太空站的BioRock实验中,研究人员测量了这三种细菌从小型定制“生物反应器”的玄武岩中浸出14种不同REE的效率。此类岩石是明智选择的;由冷却的熔岩形成的玄武岩常见于月球,火星以及地球。

枯草芽孢杆菌(一种在太空实验中常用的强壮物种)显示出在低重力条件下生物浸出的能力降低,而金属lidurans并没有比基于地面的非生物对照更好。科学家发现,但是干燥葡萄球菌在所有三个重力条件下都能很好地提取稀土元素。

爱丁堡大学英国天体生物学研究中心的合著者查尔斯·科克尔(Charles Cockell)表示:“已知微重力会影响流体的行为,不同重力对生物开采没有重大影响,我们感到惊讶。”苏格兰人通过电子邮件告诉Space.com。

科克尔说:“但是,我们认为这可能是因为微生物有足够的时间与岩石相互作用。”“这也表明生物开采可以在不同的重力下完成,例如在小行星,月球或火星上。”

他补充说,利用BioRock团队使用的反应器的放大版本,可以在太空中进行有意义的可操作生物采矿。

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