2万吨的漏油污染了北极地区

俄罗斯北部诺里尔斯克的储油罐于5月下旬倒塌后,有2万吨柴油释放到环境中。强风使石油从源头扩散超过12英里,污染了附近的河流,湖泊和周围的土壤。

这次漏油事件可能并没有引起国际社会的关注,因为它是在全球大流行期间以及非裔美国人乔治·弗洛伊德(George Floyd)去世几天后发生的,该事件引发了一波“黑死病”抗议活动。但是泄漏是一场严重的灾难,具有严重的影响。

作为北极生态系统的专家,我们担心这种柴油溢漏物在如此寒冷,恶劣的条件意味着生命有限的原始环境中的长期影响。尽管已知细菌可以“清理”世界其他地方的漏油事件,但在北极,它们的数量少,活动速度慢可能意味着柴油产品会滞留数年甚至数十年。

柴油泄漏与其他石油泄漏不同

诸如1989年的埃克森·瓦尔迪兹(Exxon Valdez)或2010年的“深水地平线(Deepwater Horizo​​n)”之类的主要漏油事件通常涉及位于海水表面的稠密,多环的原油。对于此类溢出,清理最佳实践是众所周知的。但是,最近的诺里尔斯克(Norilsk)漏油事件涉及淡水中稀薄,少油腻的柴油,使清理工作更加困难。

柴油中包含2,000至4,000种碳氢化合物(化石燃料的天然成分),它们在环境中的分解方式不同。通常,50%或更多的气体会在数小时和数天之内蒸发,从而危害环境并给附近的人造成呼吸系统问题。

其他更具抵抗力的化学物质会与藻类和水中的微生物结合,并下沉,在河流或湖泊的河床上产生有毒污泥。这给人的印象是污染物已被清除,不再构成威胁。但是,这种污泥可能会持续数月或数年。

生态系统的不同部分如何响应

河流和湖泊食物链的底部是需要阳光以通过光合作用产生能量的微观植物和藻类。当油第一次进入水中时,它就位于地表并形成一种油性防晒霜,因此这些生物的数量迅速减少。以它们为食的浮游动物(微小的动物)也最终死亡。

随着时间的流逝,风和洋流有助于驱散该油层,但是一些油会沉到底部,并且随着它们的捕食者数量减少,藻类还会大量返回。

由于寒冷,严酷的条件,俄罗斯北极地区的土壤中生物体的数量少于世界其他地区,那里的土地经常被冻结,液态水稀缺,营养物质也很少。但是,尽管如此,这些土壤仍然充满生命,并受到溢油的严重影响。

最初,油会覆盖土壤颗粒,从而降低其吸收水分和养分的能力,对土壤生物造成负面影响,因为它们无法获得生存所必需的食物和水。这种油腻的涂层可以持续数年,因为很难洗掉,因此通常必须物理清除土壤。

截至7月6日,拥有储罐的矿业公司Nornickel表示已清除了185,000吨被污染的土壤(约为布鲁克林大桥重量的14倍)。土壤将被现场存储,并在9月初之前由认证的污染物专家“清洗”。

然后,“清洁”的土壤将很可能返回其原始位置。此外,已经从河里抽出了13个奥林匹克游泳池的燃料污染的水到附近的工业现场,在那里有害化学物质将被分离出来,“干净”的水很可能会返回河中。

总比没有好,尽管毒素很可能同时存在于水和土壤中。这些毒素会在几个月甚至几年内在食物链中积聚,首先是微观生物,最终导致鱼类和鸟类等大型生物的健康问题。

从理论上讲,土壤和淡水中的一些小的,基本上看不见的生物可以作为解决方案的一部分。柴油中含有碳(这是所有生命必不可少的),某些微生物实际上会因燃料泄漏而壮成长,通过使用碳作为食物来源来帮助分解污染物。

通常,寒冷的北极条件会阻碍微生物的活动和生物降解。当前的北极热浪最初可能会加快这一过程,使降解石油的微生物能够比正常情况下更快地生长,繁殖和消耗这些污染物。但是由于该地区缺水以及生长所需的氮和磷,即使热浪也只能对这些微生物起到很大的帮助。

这可能会再次发生

俄罗斯当局将崩溃的原因归咎于燃油箱状况不佳,并要求诺镍公司为环境损害支付“自愿赔偿”。Nornickel否认过失,并说由于永久冻土快速解冻,油箱失灵了。

今年春天,西伯利亚的温度比平均温度高10°C,并且俄罗斯大部分地区都有多年冻土层,该地区极易受到气候变暖的影响。实际上,由于永久冻土融化,俄罗斯北极地区45%的石油和天然气开采场处于基础设施不稳定的风险中。

如果没有更严格的法规来改善现有基础设施,则很可能发生更多的泄漏,特别是考虑到永久冻土在这些地区融化的速度如此之快,导致地面不稳定。

尽管大自然及其降解石油的微生物群落可以帮助清理我们的烂摊子,但我们应该避免依靠我们不完全了解的很大程度上看不见的力量来解决更大的人为问题。那么,已经处于破坏边缘的环境又如何能够完全恢复呢?

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